Histoire d'Arvida

Capitale historique de l’aluminium, Arvida est une cité-modèle et une ville industrielle planifiée fondée par l’Aluminum Company of America en 1925, aux abords de la rivière Saguenay, dans la province de Québec, et développée au long du vingtième siècle par l’Aluminum Company of Canada, devenue l’Alcan.

Arvida s’inscrit dans la tradition occidentale des utopies sociales et des cités modèles qui, depuis la fin du dix-huitième siècle, ont voulu offrir à des travailleurs des conditions optimales d’épanouissement individuel et social. Parmi les nombreux exemples, plus souvent rêvés que réalisés, que ce genre de la ville industrielle planifiée convoque, Arvida s’inscrit dans le groupe plus restreint des « villes mono industrielles », « villes de compagnie » ou company towns. Il s’agit d’ensembles plus ou moins organisés mis en place autour d’une industrie unique, souvent caractérisés par leur statut de « villes fermées » qui réfère à l’emprise de la compagnie sur l’organisation sociale, politique et matérielle des lieux et à leur isolement.

En effet, ces établissements, sauf quelques exemples notoires, naissent plus fréquemment dans l’hinterland où les attire l’exploitation de ressources naturelles. En Amérique, où elles ont ainsi jalonné la conquête des frontières, les company towns du dix-neuvième et du vingtième siècle sont toutefois plus régulièrement connues au titre de « paper cities », ou « villes de papier » : annoncées souvent avec grandiloquence par quelque industriel désireux d’obtenir des appuis politiques ou financiers, elles n’ont que rarement atteint les qualités dont les enluminait leur projet. Arvida a, elle, été bel et bien construite, jusqu’à atteindre « an ideal of perfection which all town planners cherish », comme l’annonçait le Town Planning Institute of Canada. Citée en exemple par des dizaines d’études, de chroniques, de manuels et d’ouvrages de référence, tant en Amérique qu’en Europe, la ville, créée de toutes pièces en 1925, s’est acquis, en moins d’un quart de siècle, l’enviable réputation de « Model City Built by Aluminum Industry » et de « Ace Company Town » ; « For those who see company towns as modern forms of feudalism », concluait le Saturday Night de Toronto en 1949, « Arvida is welcome relief ».